Роман Гузель Яхиной "Зулейха открывает глаза" вышел в 2015 году, и произвел фурор и среди читателей, и среди критики. 

Судьба татарской крестьянки середины ХХ века оказалась настолько шокирующей, что популярность Яхиной начала расти стремительно. К 2019 году книга переведена на 20 языков, один из спектаклей по "Зулейхе" наминирован на "Золотую маску", телезрители ожидают премьеры этой осенью сериала с Чулпан Хаматовой в главной роли. По признанию писательницы, ей до сих пор приходит большое количество писем с историями бабушек и дедушек, пострадавших от репрессий. 

- Я хотела разобраться в истории моей бабушки. У нее был очень суровый, стальной характер, и у нас были очень близкие отношения. Поэтому мне было важно заглянуть в ее детство, юность, чтобы лучше почувствовать, как мог сформироваться такой человек, - рассказывает Яхина о появлении идеи романа. 

Раскулачивание 30-х годов, ссылка, жизнь в суровых условиях сибирского поселения - для большинства читателей территории бывшего СССР в романе нашлись отголоски собственных семейных историй, болезненные подробности о перенесенных ужасах и мужестве выживших.

 

Российские критики положительно отозвались о дебютном романе Яхиной, однако среди татар он получил много негативных отзывов, в основном из-за изображения татарского быта глазами угнетенной женщины. 

Зулейха, на долю которой выпало немало страданий, а счастья - совсем немного, изображена в чудовищном контексте. Изначально типичный "маленький человек"  духовно переростает всех героев, и незаметно становится внушительной фигурой. Ни рабский быт замужества, ни ссылка не сломили главную героиню, не лишили способности любить и глубоко чувствовать. Зулейха не только сама открывает глаза, изменяясь. Она открывает глаза читателям: на роль человека в бурном потоке истории, на роль женщины в семье, и главное - открывает нам глаза на то, что внутреннюю свободу человека невозможно ограничить даже самым жестким насилием. Искру жизни можно потушить только изнутри. 

Мария Бахтина